Arnaud Vincent (Aprilia) est devenu le premier Français à décrocher un titre mondial dans la catégorie des 125 cmc. A Valence, lors de l'ultime manche, il s'est contenté d'une deuxième place derrière l'Espagnol Daniel Pedrosa (Honda).

Arnaud Vincent a habilement contrôlé la course. Nanti d'une avance de huit points sur Manuel Poggiali (Gilera), champion sortant, le Français n'avait qu'un adversaire à surveiller. Il a pris le meilleur départ et lancé la course sur un rythme insoutenable. Seul Pedrosa, vainqueur cette saison en Hollande et en Australie, a pu prendre la roue du Français avant de s'emparer du commandement, au quatrième des vingt-cinq tours.

Le scénario était idéal pour Vincent, bien calé dans le sillage de l'Espagnol qui se chargeait d'assurer un tempo infernal. La main revenait à Poggiali, qui devait prendre des risques pour combler l'écart. Fébrile, il prenait très large un virage au cinquième tour et se trouvait rejeté à la dixième place. La cause était entendue. Il suffisait à Vincent de rallier l'arrivée pour être sacré. Après une ou deux timides tentatives pour reprendre la tête, le Français préférait limiter les risques et finir dans le sillage de son adversaire.

Les deux jeunes pilotes suisses ont mené la course à leur terme, sans briller. Le Bernois Thomas Lüthi (Honda) a dû se contenter du 24e rang. Quant au Fribourgeois Vincent Braillard (Honda), il s'est classé 29e et dernier.

En 250 cmc, Marco Melandri a fait honneur à son récent titre mondial. L'Italien, pour sa dernière course dans cette catégorie – il évoluera en MotoGP l'an prochain au guidon d'une Yamaha –, s'est imposé.

Valentino Rossi, en MotoGP, aurait bien voulu l'imiter. Mais le champion du monde a dû s'avouer battu sur ce circuit de Valence, le seul où il n'a encore jamais triomphé dans la catégorie reine. Malgré une fin de course époustouflante, Rossi a été devancé par le Brésilien Alex Barros (Honda). Troisième, l'Italien Max Biaggi (Yamaha) s'est assuré d'un titre de vice-champion du monde aux dépens du Japonais Tohru Ukawa (Honda).

LT