La Corée du Nord ne participera pas aux Jeux olympiques (JO) de Tokyo cet été. Lors d'une réunion du comité olympique, le comité national olympique nord-coréen «a décidé de ne pas participer aux 32e JO afin de protéger les athlètes de la crise sanitaire mondiale causée par le Covid-19», a fait savoir le service de communication du ministère des Sports de Pyongyang.

La participation de la Corée du Nord, puissance nucléaire isolée du reste du monde, aux derniers JO d'hiver à Pyeongchang, en Corée du Sud, avait été un facteur décisif dans le spectaculaire rapprochement diplomatique intervenu en 2018. Kim Yo-jong, soeur du leader nord-coréen Kim Jong-un, avait assisté aux Jeux en tant qu'envoyée de son frère, et la participation nord-coréenne avait été entourée d'une grande publicité.

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Le président sud-coréen Moon Jae-in avait saisi l'opportunité pour entreprendre une médiation entre Pyongyang et Washington qui avait débouché sur des sommets historiques entre Kim Jong-un et le président américain Donald Trump.

Une opportunité de dialogue râtée

Mais l'annonce faite mardi par Pyongyang met un terme aux espoirs de Séoul d'utiliser les Jeux de 2020, reportés à cet été en raison de la pandémie de coronavirus, pour susciter une relance du processus de discussion entre Pyongyang et Washington, à l'arrêt depuis l'échec d'un sommet Kim-Trump à Hanoï en février 2019.

Le président Moon avait formulé clairement ses intentions le 1er mars dans son discours pour la fête nationale de l'indépendance de la Corée du Sud. «Les Jeux olympiques de Tokyo qui se tiennent cette année pourraient être une opportunité pour des dialogues entre la Corée du Sud et le Japon, le Nord et le Sud, la Corée du Nord et le Japon, et la Corée du Nord et les Etats-Unis.»

Le ministère sud-coréen de l'Unification s'est déclaré «désolé que la situation due au Covid» empêche les Jeux de Tokyo d'être «une opportunité pour faire avancer la paix dans la péninsule coréenne». A Tokyo, le principal porte-parole du gouvernement, Katsunobu Kato, a déclaré que les autorités japonaises surveillaient les informations à ce sujet et s'efforçaient d'améliorer la situation, en prenant notamment «des contre-mesures de lutte contre l'infection, afin que de nombreux pays et régions puissent participer aux Jeux de Tokyo».

Des doutes sur les chiffres du Covid

La Corée du Nord est frappée par de nombreuses sanctions internationales en raison de ses programmes d'armement nucléaire et de missiles prohibés par des résolutions du Conseil de sécurité de l'ONU. Elle est plus isolée que jamais depuis qu'elle a instauré il y a plus d'un an une très stricte fermeture de ses frontières afin de se protéger du coronavirus apparu initialement en Chine, dont elle est limitrophe, avant de se propager dans le monde entier. Pyongyang déclare ne pas avoir de cas de Covid-19 sur son territoire. Des experts mettent cette affirmation en doute.