Il attendait cela depuis des années, et l'Argentine sans doute aussi. Diego Armando Maradona est le nouveau sélectionneur de l'équipe argentine de football, et sera officialisé dans ses fonctions mardi 4 novembre. L'ancien numéro 10 des Albiceleste avait fait savoir à plusieurs reprises ces dernières années qu'il était candidat pour reprendre les rênes de l'équipe qu'il a tant chérie dans sa carrière.La défaite face au Chili (0-1) en match de qualification pour le Mondial 2010 il y a deux semaines et la démission du sélectionneur Alfio Basile qui en résulta lui ont offert une nouvelle occasion. Et cette fois, Julio Grondona, le président de la Fédération argentine de football (AFA), a jugé que Maradona était le mieux placé. «L'idée est de commencer à travailler, tout de suite après l'annonce, avec les joueurs qui se trouvent en Argentine, puis de prendre le premier avion pour l'Europe et d'aller parler à ceux qui se trouvent en Europe», a fait savoir l'ancienne star du Barça et de Naples, qui sera sur le banc du Vélodrome de Marseille, le 11 février, pour un match amical face à la France.

Un encadrement très important

Maradona, qui aura le titre de directeur technique, sera épaulé par un adjoint, Pedro Troglio, et un manager général, Carlos Bilardo, sélectionneur de l'équipe championne du monde en 1986. Des appuis nécessaires dans la mesure où l'expérience du «diez» – le numéro dix – à la tête d'une équipe professionnelle est quasiment inexistante et où rien n'assure donc, aussi populaire soit-il, qu'il sera à la hauteur de sa nouvelle fonction. Maradona n'a connu que deux clubs en tant qu'entraîneur, en première division argentine, à chaque fois pour de très courtes périodes: au Mandiyu de Corrientes d'octobre à décembre 1994, puis au Racing Club de mai à septembre 1995.

La santé de la star inquiète

Le nouveau sélectionneur argentin aura également besoin d'une équipe fournie pour le protéger de la pression et préserver sa santé chancelante. Si son état semble aujourd'hui stabilisé, et ce devait sans doute être un des préalables à sa nomination, Maradona a multiplié les séjours dans les cliniques et les passages sur les tables d'opération depuis de nombreuses années. Ses images d'homme obèse, hirsute, mal soigné, se sont progressivement superposées à celles de ses éclairs de génie sur un terrain de football.De son arrestation en 1991 à Buenos Aires pour détention de cocaïne à une crise hépatique début 2007, en passant par une crise cardiaque en 2000 ou encore par la pose d'un anneau gastrique qui lui a permis de perdre 50 kg, Diego Maradona a connu une longue descente aux enfers, attisée par des relations douteuses avec la Mafia napolitaine et des déboires financiers – il devrait encore 36 millions d'euros au fisc italien, vestiges de son passage dans la Péninsule sous le maillot du Napoli. A la veille de ses 48 ans, le natif de Villa Fiorito, dans la banlieue de Buenos Aires, compte bien s'offrir une rédemption en revenant à son premier amour, le football.

Une popularité jamais démentie

Ses années sulfureuses n'ont pas altéré sa popularité auprès de la population argentine. Un sondage publié par le quotidien Clarin le prouve: 74% des personnes interrogées approuvent sa nomination à la tête de la sélection nationale.Car Maradona est plus qu'un héros sportif, il est devenu un phénomène social et culturel dans son pays. Lui, le «Pibe de oro», le gamin en or qui a envoyé l'Argentine sur le sommet du monde en 1986, grâce notamment à ses deux moments magiques du quart de finale face à l'Angleterre, illustration parfaite de sa double facette. Son but marqué de la main, qu'il qualifiera de «main de Dieu» d'abord, puis sa remontée fantastique du terrain, «le but du siècle», qui donna pendant de nombreuses années des cauchemars à Glenn Hoddle, Peter Reid, Kenny Sansom, Terry Butcher, Terry Fenwick et Peter Shilton, tous incapables de stopper la progression du génie. «J'avais envie de m'arrêter de jouer pour le regarder», avouera son coéquipier Jorge Valdano.Personne n'a oublié ses exploits. Et sans doute pas les joueurs que Diego Maradona est appelé à encadrer. Les Messi, Agüero, Mascherano ou Tevez ont tous été nourris par la légende Maradona. Le nouveau sélectionneur de l'Albiceleste a déjà gagné leur respect.