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Une forêt au Locle, en juin 2018.
© Paolo Battiston / Le Temps

Étude

Les arbres s'accommodent plutôt bien des étés caniculaires

Les arbres évitent le dessèchement en fermant leurs pores et en stockant des réserves, selon une étude menée par des chercheurs bâlois

Les principaux arbres indigènes s'accommodent mieux que l'on pensait des étés caniculaires. C'est ce qu'indique une étude de chercheurs bâlois portant sur l'année 2015 et les premières données de 2018. Entre avril et août, la Suisse a connu les mois d'été avec la plus faible pluviosité depuis le début des mesures en 1864, a indiqué mercredi l'Université de Bâle dans un communiqué.

A ce sujet: «Le climat de la Suisse au cours du XXIe siècle sera radicalement différent»

L'équipe du professeur Ansgar Kahmen, de l'Institut des sciences de l'environnement, a analysé la situation sur une période de trois ans incluant également 2015, deuxième été le plus chaud depuis le début des mesures. Son constat: les principales espèces d'arbres du pays ne risquent pas de mourir de soif.

Les arbres évitent le dessèchement en fermant leurs stomates, soit les pores situés sur les feuilles principalement. Ils perdent ainsi moins d'eau et assimilent moins de carbone. La photosynthèse est limitée, mais même si cela dure sur une longue période, les arbres ont déjà synthétisé suffisamment de réserves de sucre pour passer l'hiver, selon les conclusions des chercheurs publiées dans le Journal of Ecology.

Processus biologique contrôlé

Le fait qu'ils aient commencé à brunir et perdre leurs feuilles en août déjà cette année n'est pas inquiétant, poursuit l'alma mater bâloise. Il s'agit d'un processus biologique contrôlé, une mesure de sécurité supplémentaire pour éviter le dessèchement.

Selon les scientifiques, la répétition d'épisodes de sécheresse pourrait néanmoins affecter la capacité de résistance des arbres et les rendre plus sensibles aux attaques d'insectes, par exemple. Il s'agit donc de ne pas baisser la garde à l'avenir.

Une expérience de longue durée va d'ailleurs être lancée à Hölstein (BL) dès 2019: la forêt y fera l'objet d'une surveillance sur vingt ans, avec des simulations de sécheresse.

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