Quelques mois après avoir endossé ses nouveaux habits de ministre des Affaires étrangères, Didier Burkhalter pourra déjà se targuer d’avoir rencontré Barack Obama. Le contexte? Il se rendra les 20 et 21 mai à Chicago à un sommet de l’OTAN placé sous le patronage du président américain, où il représentera la Suisse comme pays du «Partenariat pour la paix». Jean-Marc Crevoisier, porte-parole du Département fédéral des Affaires étrangères (DFAE), confirme l’information.

Aucune rencontre bilatérale n’est à ce stade prévue mais les deux hommes auront probablement l’occasion d’échanger quelques mots. La décision d’y envoyer Didier Burkhalter et non la présidente de la Confédération ou le ministre de la Défense a été prise au sein du Conseil fédéral, en tenant compte des questions d’agenda et d’intérêt personnel. Didier Burkhalter n’a jamais caché son intérêt pour les questions sécuritaires et liées à la Défense. Quant à Ueli Maurer, il se serait rapidement attiré les foudres de son parti en participant à un tel sommet de l’Organisation atlantique.

Rendez-vous avec Hillary Clinton

Avant Didier Burkhalter, d’autres conseillers fédéraux ont eu l’occasion de rencontrer Barack Obama. Doris Leuthard, alors présidente, l’a fait en avril 2010, en marge d’un sommet sur la sécurité nucléaire organisé à Washington. Quant à Micheline Calmy-Rey, elle s’est entretenue avec le président américain à deux reprises. En septembre 2011, en marge d’une Assemblée générale de l’ONU à New York, et en avril 2009, à Istanbul, à l’occasion du Forum de l’Alliance des civilisations. L’annonce de la rencontre en Turquie s’était d’ailleurs faite de manière particulière puisque c’est Barack Obama lui-même qui l’a divulguée sur son blog officiel. Le DFAE souhaitait plus de discrétion: cette rencontre s’inscrivait dans le délicat rôle de médiation joué par la Suisse entre les Turcs et les Arméniens, avec l’appui des Américains.

Comme l’a révélé la RTS ce matin, Didier Burkhalter inscrira une autre rencontre américaine à son agenda diplomatique: il sera reçu le 12 juin prochain par la secrétaire d’Etat Hillary Clinton à Washington. L’occasion d’aborder avec son homologue l’état des relations entre les deux pays de même que la future présidence suisse de l’Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe (OSCE) en 2014. Il s’agit de la première rencontre entre un ministre des Affaire étrangères suisse et américain depuis 2009, rappelle la RTS.